Battle camp

Battle camp

PDF Week 5/2016: Olympus TG-3, 4.5mm (25mm), 1/8, f2, ISO 6400.

Words of the photographer

Camping - we had a huge section of a Bush Retreat for ourselves last week. Sleeping under the stars and only separated from wildlife and nature by the mesh of our tent. Back to nature with as little impact as possible and leaving city lifestyle behind as much as we could. Getting up long before sun rise and going to sleep after the camp fire was extinguished, the fire flies had stopped blinking, and the failed star photography was accomplished, one of my photographic Mount Everest came to be a joyful personal victory at last.

That platypus photo that I dreaded for quite a while, manifested in a way that I could not have dreamt of. Many don't care about animals that their lives and imagination simply have no connection to. Platypus are as exotic as it gets, mammals that lay eggs, have a beak like a bird, and a venomous barb like a stone fish. They look and behave a bit like beavers or saltwater crocodiles as a matter of fact. Being active at dusk and dawn, when light conditions are notoriously poor and them being wild animals with a well developed sense for privacy, getting that perfect photo is a matter of meticulous planning or - in our case - luck. Ok, it is about having the right equipment and knowing how to use it, too, and about being patient and resilient to some pain. You won't get far with a normal camera or phone camera. Maybe having a blank black screen is more honest than a well-lit and crisp photo of a posing platypus. Ok, mine are not 100% crisp but they are precious, as good as it was possible. Even more precious was that moment, when one animal slowly swam up to me, simply glancing, only the eyes out of the water and making that contact that says more than 1000 words. It saddens me a bit that suddenly it was spooked or decided to not trust me any longer, diving and moving away a few metres.

The tranquillity of the place came to a full stop and go into reverse, when hordes of professional city campers flocked in like mosquitos, about to spreading their viruses. The platypus pond was covered in suntanned and insecticide sprayed bodies and rubber boats, yelling and loudness everywhere, dogs roaming freely and taking the scent of the Platypus that resided safely in their burrows. Like circus gypsies, suburban city folk moved in their huge camper vans, trucks and trailers with all amenities modern society has to offer. All friendly people in a good mood, ready to make conversation, drink and party.

Our neighbour arrived late on Friday. They might have been stuck in long weekend, national holiday traffic. Or they simply had obligations at work or their busy life style had required them to make last minute preparations. And, what they lacked in timely arrival, they made up with their gear and equipment. Their huge 4WD shone their beams directly into our camp fire and eyes. After 30 minutes of navigating and positioning the vehicle with its huge trailer and finding a suitable spot in the dark, they kept banging and setting up their nature fortress. Hard enough to fit everything on an acre of sloping land. Two huge dogs had to be kept in check by the kids. Crying, accidents, desperation - all with a bit of tenacity ending really well. Why do such people go to a nature retreat?

We had difficulties sleeping that night because those cashed-up Queensland backpackers (sorry, Queensland tourism policy slang, not important) with no consideration for the country and its beauty were busy spreading their city stories and celebrate their successful lives with everyone who would care to listen or was woken up from their car trip to the toilet. The next morning we got up a bit after 4am. Everyone else asleep, their dogs were growling as we walked past with our 'out of place' photo gear, tripods and long lenses. We knew we were as save as in any suburban city ghetto. Still, it is impossible for us not to mentally shake our heads when we think of the huge, impeccably new looking fence elements that these people had carried here and installed to guard their temporary home. It makes every Queensland pool fence (another silly allusion) proud.

This is what the presented picture is all about. I chose this picture this week to tell the story of our camping trip. But it also serves to show that depending on what you want to express, it is important in photography to chose your equipment well. A good camera is not always necessary to convey feelings. It is not always good feelings and enjoyable situations that deserve attention. It is not always following photographic and aesthetic rules. Often it is simply what we care to express.

95% of people - 100% if only my photographic friend looks at it - will dislike the photo. They will not see the Waterloo, Gettysburg, Trafalgar battle scene transposed into the 21st century, the crafted link from a camp fire in the open field with a commando tent, that is playing in one half of the picture. They won't care about shadows and the language of the colours. They will hate the grainy pixelation, the spots that looks like a water colour painting had gone wrong. They will not find their stories and emotions covered unless they catch maybe a hint of impressionism that they know. Well, I didn't want to create a landscape scene with the portrait of a beautiful or half-naked woman, a celebrity possibly.

To me the photo summarises our camping trip better than a Platypus photo. It is a representation of the conflict that  I am in, with what I consider fake nature lovers, even myself sometimes maybe, with people who care mainly about their economic success and the webbing of stories that help building it and getting them out of meaningless, un-reflected lives. It is about some of them using the world and nature at will without any consideration and destroying habitat and nature retreats. Coming back from having just experienced intimate moments photographing the Platypus we walked past the neighbour who listened to loud music, contently leaning back in a comfortable camping chair, the bloke was sipping his morning tea, reading the newspaper in his artificial and self-created prison, his big car parked like a tank as a statement and - because there was plenty of room considering our small tent - on our assigned ground for at least 4 more hours. Kids and wife out, walking the dog, maybe getting fresh croissants. May he be happy and come back to the same beautiful spot of nature year after year. May he find what he is looking for, tell all his friends to come and enjoy nature and a Bush Retreat that serves fresh cappuccino every morning.

To me, it is important to encourage some people interested in photographic language to express themselves and dare to share what they deem a photo that can not match up to standards here. Look at my photo and you know that you can do it. If they express feelings and tell stories and if they are true and unique, you won't even mind if Good Pictures Online can not see or feel them. Because: it does not matter - as long as you do and a single soul out there does.


  • Franziska Iseli

    on January 31, 2016

    Du kennst ja meine Kunstdefinition:
    Du brauchst den Mut, Deine Kunst zu publizieren und findest jemanden (einen Dummen?), der Dich und Deine Kunst finanziert.
    Mut hast Du, muss ich zugeben.

    >Was sind denn Deine Gefuehle, wenn Du die Photographie anschaust?
    Wenn Du schon so direkt fragst, ich bin dermassen von den technischen Unzulänglichkeiten des Bildes abgestossen, dass ich keine weiteren Gefühle dafür entwickeln kann. Nein, Gefühle, wie Du sie beschreibst, löst das Bild bei mir nicht aus, es fesselt mich zu wenig lange dafür.

    >Wie kann ich als Fotokritiker hingehen und meine Ideen und Anschauungen ueber andere stellen?
    Das habe ich mich auch schon gefragt, wie legitimiert man, das Werk von Anderen zu beurteilen? Wenn ich im Bund mal wieder eine Musik-Kritik von Ane Hebeisen lese, dann denke ich, aha, dem Ane hat es mal wieder nicht gefallen, fast nichts gefällt (gefiel?) dem Ane. Marcel Reich-Ranicki war da auch selbstkritisch und gab zu, dass Kritiker es nicht wirklicher besser können.

    Der Formel 1-Vergleich hinkt (Ich bin entsetzt, dass Du F1 magst ;-)), denn sowohl der Trabi, als auch F1 versuchen in ihren Möglichkeiten, das beste zu erreichen.
    Wir kehren damit zu einer Diskussion zurück, die wir schon früher geführt hatten. Nach wie vor gibt es für mich keine Ausrede, ein technisch schlechtes Foto zu publizieren. Es darf schockieren, keine Frage, aber technisch muss es zumindest OK sein, sonst würde ich es nicht publizieren.

  • Franziska Iseli

    on January 31, 2016

    Kannst Du irgendwie einstellen, dass ich informiert werde, wenn hier kommentiert wird?

  • Good Pictures Online

    on January 31, 2016

    Da schiebst Du mir etwas in den Mund :-) Das Bild ist brilliant. Nur passt es nicht in die Beurteilungskriterien, die Du, ich und manche andere Fotographen normalerweise ansetzen. Das Ziel war auch nicht, die Geschichte des Camping-Trips abzubilden. Sonst haette ich die Geschichte ja bestimmt nicht erzaehlt. Da musst Du mir etwas Kredit geben und wenigstens den Versuch anstellen, eine mehrschwellige, auf mehreren Ebenen stattfindende Kommunition zu finden. Es ging mir um Gefuehle und die Wichtigkeit, dabei nicht nur 'ich bin so positiv und gluecklich' Gefuehle zuzulassen. Die Pocketkamera ist genau fuer solche Kunst wie geschaffen. Hand aufs Herz: Was sind denn Deine Gefuehle, wenn Du die Photographie anschaust? Ueberschaeumst Du etwa vor Glueckseligkeit und harmonischer Betroffenheit? Dann waere wirklich etwas schief gegangen. Es ging mir bei der Photographie darum, dass die Betrachter ihre eigenen Geschichten in der Stimmung des Bildes finden koennen, dass sie ihre eigenen Battles, ihre eigenen Kaempfe in ihre Alltagen darin wiederfinden oder dass sie sich in Empathie ueben und sich vorstellen, solche Gefuehle mit jemandem zu teilen, der sie erlebt. Da ist eben nicht alles gerade und scharf, da gehoert genau eine miese Bildqualitaet, getruebt von viel Korn, Dunkelheit dazu, mit Schatten und Lichtblicken. Da gehoert genau schwarz, grau und Varianten von rot auf gruen dazu. Und das Weiss markiert und fixiert den zentralen Punkt. Ob das Bild ein Fixerstuebli und Gassenstimmung abbildet, eine gescheiterte oder ungesunde Beziehung symbolisiert, einen Konflikt im Geschaeft oder religioese Anschauungen, ein Fluechtlings-Camp, das spielt mir wenigstens keine Rolle. Wie kann ich als Fotokritiker hingehen und meine Ideen und Anschauungen ueber andere stellen? Das ist genau, was wir normalerweise tun. Und das mag Sinn machen in definierten Genres. Ob wir damit Kunst schaffen und foerdern, sei dahingestellt. Kunst ist frei - vermarktbare Kunst verkommt zum Handwerk, zum Imitieren und Posteditieren, zu uniformen und abgetackelten Aussagen, zu Sensationsgier und Zurschaustellung von gekaufter Technik, mitunter sogar zu Kunstdiebstahl. Ich mag Formel 1, aber ein Trabi hat eben auch seinen Charme und Funktion. Sie gegeneinander auszuspielen macht fuer mich wenig Sinn. Fuer mich waere es toll, wenn sich berufene Leute in beiden Kategorien versuchen und ihr Element und den Kern ihrer Taetigkeit ergruenden und finden wuerden. Versuch's mal! Ich begreife und danke Dir fuer Dein Feedback. Einer der Gruende, warum ich Dich einfach mag, dass Du Dich engagierst, auch wenn es nicht bequem ist, aber einfach Deine Ueberzeugung.

  • Franziska Iseli

    on January 30, 2016

    Du siehst das richtig, wie ich das Foto einschätze und Du hast schon fast alles gesagt, weshalb es nicht gut ist :-). Es fehlt einzig noch das Argument, dass es nicht gelungen ist, mit diesem Foto auch nur einen Teil der Hintergrundstory rüberzubringen, ohne die zusätzlichen Erklärungen. Zu sehr lenkt das dominante Rauschen und der schiefe Bildwinkel ab. Genau in solchen, schwierigen Situationen ist halt eine Pocketkamera nicht die richtige Wahl.

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